歴史的なフライバイスのずっと後、NASAの新しい地平線はカイパーベルトの科学の先駆者です


ニューホライズンズ カイパーベルトオブジェクトの壮大なフライバイ 新しい年に鳴ります。しかし、宇宙船の背後にいる科学者は、新しい観測が地球に到達するまで、そのフライバイ中に収集されたデータを本当に理解しません。

宇宙船の計器は、8月29日から9月5日までの間にこれらの観測を行いました。これは、2014年のMU69と呼ばれる遠方の太陽系オブジェクトの新年のフライバイ以来、ミッションの2番目の観測窓です。 ウルティマ・トゥーレと呼ばれることもあります。作業の1週間の間に、New Horizo​​nsの機器は、キャリブレーションデータを収集するためによく知られた一連の星の方を向き、さまざまな科学の質問に対処するために外部太陽系オブジェクトの折group的なグループを調べました。

「私たちは多くのことを行っています。これはMU69のフライバイ以来、最も忙しい時間の1つです」と、ハル・ウィーバー、プロジェクト科学者 ニューホライズン ジョンズ・ホプキンス大学の応用物理学研究所で、観測期間中にSpace.comに語った。 「来週、私たちのプレートにはたくさんのことがありますが、これまでのところ、すべての兆候は、物事が適切に機能しており、宇宙船が現在非常に忙しいということです。」

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最近では、New Horizo​​nsはそのほとんどの時間を、 カイパーベルト、Pl王星が公転する太陽系デブリのリング。 New Horizo​​nsがスピンすると、毎秒わずか2キロビットの速度で地球に向けて安定したデータを送信します。その間、プローブの機器は画像を取得できません。

フライバイをきっかけに、ミッションの背後にいる科学者たちは、宇宙船がデータを返すことに集中することを望んでいます。それは、MU69フライバイからそのままで合計20か月かかるからです。ただし、New Horizo​​nsのすべてのスクラップが MU69データ 今地球にいたので、科学者は先週の観測なしにオブジェクトについて本当に学ぶことができなかったでしょう。

そのため、このデータを収集することは、宇宙船によるレポートの配信を一時停止する価値があり、新しい観測の一部が待ち望まれているMU69データよりも優先される理由です。 「私たちは必要です [to have] ジョンズ・ホプキンス大学の応用物理学研究所のニュー・ホライズンズ・ミッションの運用マネージャーであるアリス・ボウマンは、Space.comに語りました。

ただし、宇宙船全体の健全性を担当するボウマンにとっては、ニューホライズンは観測中はほとんど沈黙しているため、緊張した時間です。 「宇宙船を見ずに何日も移動するのは少し神経質になります。何をしているのか常に知りたいからです」とボウマンは言った。 「すべてがうまくいくと確信していますが、見たいだけです。」

ボウマンの不安はさておき、先週の観測は、ミッションスタッフが宇宙船上の個々の機器の問題を特定するのに役立ちます。それは、楽器が古い友人、ミッションの過程で何度も観察し、科学者が知っているオブジェクトがかなり安定していることを確認するようになったためです。 Weaverデバイスは主に、たとえば 長距離カメラLORRI、カメラが2013年以来毎年撮影している星団であるNGC 3532を見るために飛び出しました。

ミッションの背後にあるチームは、キャリブレーションデータで特にエキサイティングなものを見ることを期待していない、とウィーバーは言いました。しかし、それが全体のポイントです。 New Horizo​​nsは13年以上にわたって宇宙を傷つけており、いつでもグリッチが発生する可能性があります。キャリブレーション観測は、科学者に警告するように設計されています。 「これは基本的に天文台全体の検査です」とウィーバーは言いました。 「すべてがまだ正常に機能していますか?MU69から取得したデータを解釈するのに役立ちます。」

この観察期間は、科学者にいくつかの新しいトリックをテストする機会を提供しました。ウィーバー氏は、プローブの画像の露光時間を2倍にする必要がある新しい宇宙船コマンドに特に興奮していると述べました。その偉業には、同じ物体を1分以上着実に撮影するために、宇宙船のスラスタを1分間に約80回発射する必要があります。

「我々は、カイパーベルトの奥深くに突入するにつれて、常に宇宙船の能力を向上させるために新しい方法で考えようとしています」とウィーバーは言いました。チームは、次の画像を撮影して、より長い露出をテストしています クオアル、小惑星。研究者は、受信した写真が鮮明で、Quaoarがフレーム全体に塗られているように見えない場合、この手法が成功していることを知っています。

しかし、次の素晴らしい天体写真に期待を抱かないでください。 Quaoarのニューホライズンの観測は、カイパーベルトの中心部にあるプローブの位置のため、特別です。宇宙船が惑星天王星と海王星について収集した新しいデータにも当てはまります。 海王星の月トリトン、および他のいくつかのカイパーベルトオブジェクト。

New Horizo​​nsの位置は、その機器がこれらのオブジェクトを、科学者がこれらの世界に対して持っている多くの観測とは異なる視点から見ることを意味します。地球上およびその周辺の無数の望遠鏡はすべて、太陽によって本質的に完全に照らされた非常に遠い物体を見る。なぜなら、太陽系の規模では、地球と太陽は、40倍離れたカイパーベルトオブジェクトは言うまでもなく、20〜30倍離れた惑星よりも互いにはるかに近いからです。

New Horizo​​nsの長い旅は、プローブにこれらの遠い世界で非常に異なる角度を与えました。つまり、プローブはそれ以外では不可能な測定値を収集することができます。特に、このクラスの観測は、科学者がこれらの世界の大気を研究するのに役立ち、それらが大気に包まれているかどうかを調べます ヘイズ粒子

「あまり似ていないだろう… [the objects] ウィーバーは、「光のピンポイントのように見えます。それらのすぐそばを飛行するほどエキサイティングではありませんが、それでも私たちは宇宙でユニークなジオメトリにいるので、それを利用したいと考えています。」

New Horizo​​nsプローブは、カイパーベルトでのスティント中に他の何かのすぐそばを飛んでいる可能性があります。この瓦ble地帯での長年の岩の衝突によって作成されたダスト粒子です。科学者の現在の理解によると、先週のデータにはこの塵を検出するいくつかの試みが含まれています カイパーベルト、New Horizo​​nsは塵を見ることができません。

「これは長期的な観察です」とウィーバーは言いました。 「何かを検出した場合、それは本当に何かになります。カイパーベルト内の材料の粉砕がはるかに多く、おそらく当初よりもはるかに多くのオブジェクトがそこにあることがわかります。しかし、カイパーベルトが動作している場合現在のアイデアによると、おそらく何も表示されません。しかし、試してみる価値があると考えました。」

新しい地平線宇宙船

図は、太陽系を通るニューホライズンの経路を示しています。

(画像クレジット:NASA /ジョンズ・ホプキンス大学応用物理学研究所/サウスウェスト研究所)

先週の観測は、3月の3週間のスティントの後、2014年のMU69フライバイ以来2回目の収集です。宇宙船は、周囲のすべてのカイパーベルトオブジェクトを調査するため、観測期間を長くすることが特に役立ちます。これらの体の多くにとって、科学者は正確な軌道を確信していません。

「そこにあるオブジェクトは非常に薄暗く、 [and] 「宇宙船は銀河中心に向かっているので、非常に明るい」とボウマンは述べた。 。」そのため、宇宙船はいくつかの画像を収集し、少し待ってから、さらに収集します。

3月に、これらの観測は、Kuiper Beltオブジェクトと呼ばれるものに焦点を合わせました。 2014 PN70 — New Horizo​​nsの2番目の主要なフライバイの準優勝で、科学者がより有望なターゲットであると結論付けた後、2014 MU69に焦点を当てることになりました。

宇宙船の次の仕事は、4月上旬から3か月近く、さらに長く続きます。これらの観察は、2011 JX31と呼ばれるオブジェクトに焦点を当てると、ボウマンは言いました。しかし、科学者たちは30年未満でカイパーベルトの物体を特定してきたため、研究者は宇宙船の新しい標的を見つけることができました。

「常に新しい可能性があります [Kuiper Belt] 9月の観測で、New Horizo​​nsはこのようなオブジェクトを2つ追加したため、まだ正式な名前がないことが最近発見されました。

New Horizo​​nsを実行している人間 さらに劇的に近いフライバイを1つに絞ることを望む ミッションが終了する前に。 「私たちの科学者は、タンクに残した推進剤の範囲内にあるものがあるかどうかの確率を把握しようとしています」と、ボウマンは言いました。

しかし、これらの雑多な宇宙の岩のどれも-先春、先週、または来春のターゲット-はニューホライズンズの調査の完全な力を決して捕らえません。それらは、適切なタイミングで適切な場所に配置されていないだけです。

「残念ながら!はい」とボーマンは言った。 「私たちはまだ待っています。

Meghan Bartels(mbartels@space.com)にメールするか、彼女をフォローしてください しゅう。フォローする Twitter上で @Spacedotcom そして フェイスブック