火星探査機の機会は赤い惑星で記録破り15年後に死んでいる


私たちの時代のすばらしい探検物語の1つは、正式に終わりました。

機会火星探査機は、今日(2月13日)、Red-Planetで猛烈な塵埃の嵐の中で太陽電池式ロボットが沈黙してから8か月以上経って死にました。

米航空宇宙局(NASA)の科学ミッション総局の副管理者であるトーマス・ズルブヘン氏は、カリフォルニア州パサデナにある同機関のジェット推進研究所(JPL)でのイベントで、「オポチュニティミッションを完了し、火星探査ローバーを完了したと宣言した」と述べた。 [Mars Dust Storm 2018: What It Means for Opportunity Rover]

機会は火星の表面をほぼ10年半移動させ、マラソンの価値以上のものをカバーし、Red Planetが古代には大量の液体の水をホストしていたという決定的な証拠を見つけました。ゴルフカートサイズのローバーとその双子であるスピリットもまた、科学者と一般の人々の心の中で、火星を地球に降ろすのを助けました。

JPLのOpportunityプロジェクトマネージャ、John Callas氏は、昨年、ほこりの嵐が燃え上がった2、3ヶ月後に、SpiritとOpportunityは「火星を身近な場所にした」と語った。 「「私たちの世界」と言ったとき、私たちはもはや地球について話しているのではなく、火星の一部も含める必要があります。」

2004年1月に赤い惑星に触れた火星の表面上のNASAの機会の芸術家の実例。

2004年1月に赤い惑星に触れた火星の表面上のNASAの機会の芸術家の実例。

クレジット:NASA / JPL

Spirit and Opportunityは、2003年の夏に火星探査ローバー(MER)ミッションを開始して別々に打ち上げられ、2004年1月に数週間離れたところで着陸しました。火星の赤道機会は、グセフから惑星の反対側に、赤道平野Meridiani Planumに上陸しました。

その後、両方のローバーは、地球の約90日間持続するように設計された地上ミッションに着手しました。その間、彼らは過去の水分活動の兆候を探し求めました。そのような証拠は以前からNASAのバイキング1とバイキング2のオービターによって発見されていました。そして、それは赤い惑星のほこりっぽい表面の上に古代の河川であるように見えたものを撮影しました。しかし、機会がそれを突き止めました。

「それは決定的に火星上の永続的な表面液体水の存在を確立した」とカラスは言った。 「我々は常にそれについて推測していた、そして我々は証拠を見たが、鉱物のサインは機会によって確認された。」

彼が付け加えたところによると、ローバーがその長い旅行の間に集めたデータはまた、「水たまりや池について話しているのではなく、少なくともキロメートル規模の水の塊について話している」と示した。

そして、オポチュニティが惑星の表面上の粘土鉱物を分析したところ、40億年前から35億年前に流れたこの古代の水の少なくとも一部は比較的中性のpHを持っていたことが示されました。つまり、それは過度に酸性や塩基性ではありませんでした。

「それで、私は地球上で生命が始まった時にローバーが火星の物理的居住性を確立したと言うでしょう」とカラスは言った。

この点でも、精神は怠け者ではありませんでした。例えば、ローバーはグセフで古代の熱水系を発見しました、それは火星の少なくともいくつかの部分が液体の水と古代の昔の生活のために利用できるエネルギー源の両方を持っていたことを示しました。 [10 Amazing Mars Discoveries by Rovers Spirit & Opportunity]

ニューヨークのコーネル大学の物理科学教授であるミッション科学の主任研究者スティーブスクレスは、「スピリットの貢献と発見は、機会のそれと同じくらい重要であった」とSpace.comに語った。

後の任務はそのような発見を確認し拡張した。例えば、NASAのCuriosityローバーは、幅96マイル(154キロメートル)のGale Craterが、約40億年前に長生きし、住みやすい湖と川のシステムをホストしていたと判断しました。

彼らの保証が期限切れになった後も、スピリットと機会の両方は長く動き続けました。

その結果、ローバーは近づいている火星の冬の間に太陽を捕まえるように自分自身の向きを変えることができず、本質的に凍って死にました。

好機はさらに8年間そのような落とし穴を避け、4つの異なるクレーターの縁の岩石と同様にMeridiani Planumフラットを研究しました。ローバーは、これらの移動中に走行距離計に28.06マイル(45.16 km)を加えました – ロボット式または乗務員式の他のどの車よりも、他の世界の表面を走行しました。

それから塵の嵐が来た。 2018年5月下旬に、NASAの火星偵察オービターは、幅14マイル(22 km)のエンデバークレーターの縁に、オポチュニティの現場近くで嵐が降り注ぐのを見ました。黒渦団は急速に成長し、ローバーを飲み込み、最終的には惑星全体を包み込むように広がった。

厚い、日光を遮るほこりはローバーがそのバッテリーを再充電するのを防ぎました、そして、機会は一種の冬眠に入りました。そしてそれは、オンボードのヒーターを作動させることができずに眠りました – これは、堅い火星では危険な命題です。

どうやら悪いことが起こったようだ:6月10日以来、機会はのぞき見をしていない。

ミッションチームのメンバーは、「機会に低電力障害、ミッションクロック障害、およびアップロスタイマー障害が発生した可能性が高い」と12月のアップデートで記している。

JPLのMER副プロジェクト科学者であるAbigail Fraeman氏は、今日のイベントで「この歴史的な任務を終わらせるためには、歴史的な砂嵐が必要だ」と述べた。

ダストストームは7月下旬に減少し始めました、そして9月中旬までにそれは非常に弱まったのでNASAは機会を喚起するための協調的な努力を始めました。この「アクティブリスニング」キャンペーンでは、サイレントローバーにコマンドを送信し、自分で行った可能性のある覗き見を聞いていました。

NASAの職員とローバーチームのメンバーは、このキャンペーンを数ヶ月間続けることが重要であると語った。オポチュニティの現地の風の強い季節は11月に始まったからです。希望は、強い風がローバーのソーラーパネルからほこりの一部をきれいにして、機会がそのバッテリーを充電して、ついに目覚めさせることを可能にすることでした。

しかし、これは起こらなかった、そしてそれはどうしても起こらないだろう。したがって、15年ぶりに、私たちは機会なしに、世界に、あるいはむしろ2つの世界に慣れる必要があります。

Mike Wallのエイリアンライフの検索に関する本、「Out There」(Grand Central Publishing、2018年、Karl Tate著)は、現在発売中です。 Twitterで彼をフォローする @michaeldwall。フォローする @Spacedotcom またはFacebook。